Ύστερα από ταξίδι 5 ετών το Junο της NASA φωτογράφισε από κοντινή απόσταση τον Δία

νασα_20

Ύστερα από ένα ταξίδι που κράτησε πέντε χρόνια, το ηλιακό διαστημόπλοιο Juno κατάφερε να προσεγγίσει τον πλανήτη Δία σε πραγματικά κοντινή απόσταση -4.200 χιλιομέτρων- και να τραβήξει τις πρώτες φωτογραφίες, οι οποίες θα είναι διαθέσιμες τις επόμενες ημέρες.

Το Juno πέρασε με ταχύτητα 208.000 χλμ. την ώρα από τον μεγαλύτερο πλανήτη του ηλιακού μας συστήματος, ο οποίος είναι στην ουσία μια τεράστια μάζα από αέρια. Τα στοιχεία που συλλέγει το διαστημόπλοιο θα διαφωτίσουν τους επιστήμονες για το κατά πόσον κάτω από όλο αυτό το τοξικό «πέπλο» αερίων υπάρχει ένας στερεός πυρήνας, τη σύσταση των διαφόρων επιπέδων του και τους λόγους για τους οποίους ο πλανήτης πλήττεται από τόσο ισχυρούς ανέμους.

Η μεγαλύτερη καταιγίδα, που μαίνεται εδώ και χιλιάδες χρόνια, είναι η χαρακτηριστική κόκκινη κηλίδα, το σήμα κατατεθέν του Δία, που είναι ορατή και από τα τηλεσκόπια στη Γη.
Όταν το Juno έφτασε στο εγγύτερο δυνατό σημείο, οι τεχνικοί της NASA ενεργοποίησαν για πρώτη φορά την κάμερα που φέρει το διαστημόπλοιο, την JunoCam, όπως και τα υπόλοιπα όργανα μέτρησης με τα οποία είναι εξοπλισμένο. «Είναι η πρώτη μας ευκαιρία να δούμε από κοντά τον βασιλιά του ηλιακού μας συστήματος και να διαπιστώσουμε πώς λειτουργεί» δήλωσε ο επικεφαλής της ομάδας που κατασκεύασε το διαστημόπλοιο, Σκοτ Μπόλτον, από το ερευνητικό ινστιτούτο του Σαν Αντόνιο του Τέξας.

«Θα χρειαστεί αρκετός καιρός μέχρι να αποκτήσουμε πρόσβαση στα δεδομένα και ακόμα περισσότερος ώσπου να κατανοήσουμε όσα το Juno και ο Δίας θέλουν να μας πουν. Είναι η πρώτη μας ευκαιρία να δούμε καλύτερα τον άρχοντα του ηλιακού μας συστήματος και να κατανοήσουμε περισσότερα για τη λειτουργία του», ανέφερε η ανακοίνωση των ερευνητών, σύμφωνα με δημοσίευμα του Guardian.

Μέσα στην εβδομάδα η NASA ελπίζει πως θα εξασφαλίσει τις εντυπωσιακές εικόνες από τον βόρειο και τον νότιο πόλο του Δία. Κανένα σκάφος δεν έχει ξαναβρεθεί τόσο κοντά.

Το προηγούμενο «ρεκόρ» πλησιέστερης προσέγγισης ήταν εκείνο του διαστημικού σκάφους Pioneer 11, που πέρασε σε απόσταση 27.000 μιλίων, το 1974. Μόνο ένα ακόμα, το Galileo, που επισκέφτηκε τον Δία και τα φεγγάρια του στο διάστημα 1995-2003, κατόρθωσε να μπει σε τροχιά γύρω από τον πλανήτη. Σε πολύ μεγαλύτερη απόσταση, όμως, σε σύγκριση με το Juno, ενώ στο τέλος της αποστολής του συνετρίβη σκόπιμα.

Το Juno ξεκίνησε το μακρινό του ταξίδι στις 5 Αυγούστου του 2011 και έφτασε στην τροχιά του Δία μόλις τον περασμένο Ιούλιο, έχοντας διανύσει ήδη σχεδόν τρία τρισεκατομμύρια χιλιόμετρα. Το τέλος της αποστολής προγραμματίζεται για τον Φεβρουάριο του 2018. Το Juno δεν πρόκειται να επιστρέψει στη Γη, αλλά θα πραγματοποιήσει μια ελεγχόμενη «βουτιά» στο νεφελώδες περίβλημα του πλανήτη όπου θα καεί από τις πιέσεις και την υψηλή θερμοκρασία.

Το θαρραλέο σκάφος τροφοδοτείται από τρία τεράστια ηλιακά πάνελ. Στο τέλος της αποστολής των 20 μηνών, θα ακολουθήσει τα βήματα του Galileo, κάνοντας μια βουτιά στην πυκνή ατμόσφαιρα του πλανήτη. Οι επιστήμονες με ανυπομονησία περιμένουν να αναλύσουν έναν πραγματικό θησαυρό δεδομένων, σχετικά με τη σύνθεση του Δία, τη βαρύτητα, το μαγνητικό του πεδίο και την πηγή των ισχυρότατων ανέμων του (384 μίλια/ώρα).